Aux origines de l'asthme d'effort

Certaines personnes se mettent à tousser lorsqu'elles font du sport, exactement comme si elles étaient allergiques à l'effort. Ce n'est pas tout à fait cela !
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Selon les statistiques, l'asthme est la maladie infantile la plus répandue dans les sociétés occidentales. Elle concernerait, à un moment ou l'autre de leur vie, de 5% à 30% des personnes. Les causes sont multiples : la pollution de l'air, bien sûr. Mais aussi les meilleures techniques d'isolation des maisons qui recèlent des quantités accrues de poussières, de poils d'animaux et d'acariens. Le tabagisme des parents exerce aussi un effet désastreux sur les poumons des enfants. Enfin, certains spécialistes pensent que la régression des maladies infantiles fait le lit des maladies auto-immunes comme l'asthme.

Une situation de crise

En cas de crise d'asthme, on assiste à une contraction assez rapide des muscles lisses des bronches (broncho-constriction) et une sécrétion de mucus qui obstrue peu à peu les conduits aériens. On siffle, on tousse, on a l'impression d'étouffer. Tout se déroule comme si l'organisme reconnaissait comme poison une substance normalement inoffensive dans l'environnement : poussières domestiques, pollens ou insectes microscopiques. De ce point de vue, l'asthme d'effort constitue une situation un peu particulière dans la mesure où l'accélération de la respiration suffit à déclencher les difficultés respiratoires. On peut même provoquer artificiellement une crise par un simple exercice d'hyperventilation.

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Prudence, prudence

Le spectacle d'une crise d'asthme d'effort est assez impressionnant. La personne éprouve d'énormes difficultés à faire pénétrer suffisamment d'air dans ses poumons et tousse de façon violente pour forcer le passage. Cette affection ne doit pas constituer une contre-indication à la pratique du sport, mais il faut tout faire pour diminuer les risques. Comment ? D'abord, prévoyez toujours les médicaments d'urgence à portée de mains. On ne sait jamais. Veillez aussi à bien vous échauffer avant de passer aux exercices intenses, davantage susceptibles de provoquer une crise. Soyez attentif à la météo. Un temps froid et sec irrite plus facilement les bronches et entraîne une solidification plus importante du mucus dans le fond de la gorge. Enfin, sachez que certains sports sont plus conseillés que d'autres, notamment la natation.Pourquoi ? Tout simplement parce que l'air des piscines est humide et chaud, donc peu propice aux crises de toux. La discipline enseigne le contrôle du souffle et renforce la musculature du haut du corps. D'ailleurs, certains grands champions de l'histoire ont débuté alors qu'ils n'étaient encore que des gamins toussotants. C'est le cas d'un certain Mark Spitz qui gagna 7 médailles d'or aux Jeux olympiques de Munich en 1972. Peut-on rêver plus bel exemple ?

Publié le 29 Octobre 2003
Auteur(s) : Gilles Goetghebuer, journaliste santé