Le cerveau d'Einstein au centre d'une controverse

Les travaux récents sur le cerveau d'Einstein ont provoqué un vif débat.
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Après avoir été découpé en près de 240 morceaux peu après la mort du savant (en 1955) et être resté plus de 40 ans dans un carton, les restes du cerveau d'Einstein ont été à nouveau étudiés. Cette étude a fait l'objet d'une publication dans la célèbre revue The Lancet, et a aussitôt déclenché une polémique. Car ses auteurs cherchent en quelque sorte à découvrir les bases anatomiques du génie d'Einstein, même s'ils prennent la précaution d'écrire que « à l'évidence, notre étude n'apporte aucune réponse à la vieille question du substrat neuro-anatomique de l'intelligence ».

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Une malformation du cerveau

Le point intéressant est que le cerveau d'Einstein était porteur d'une étonnante malformation: une anomalie de la région temporale du cortex cérébral. Or cette région du cerveau joue un rôle décisif dans le langage (on sait qu'Einstein n'a commencé à parler que vers l'âge de trois ans) et dans l'appréhension de l'espace. En fait, comme le soulignent certains critiques, si une telle malformation était détectée sur un fœtus avant la naissance, certains médecins pourraient actuellement être tentés de proposer une interruption volontaire de grossesse.

Qui dit malformation ne dit pas handicap.

En définitive, que nous enseigne la polémique sur le cerveau d'Einstein?D'abord que l'anormalité n'est pas nécessairement mauvaise, et qu'une malformation n'est pas toujours un handicap. Ensuite que malgré les progrès accomplis dans les domaines des neurosciences, de l'imagerie du cerveau et de la connaissance des mécanismes biochimiques cérébraux, nous sommes encore fort loin de comprendre comment le cerveau produit de la pensée, de l'intelligence ou des comportements.

Publié le Mardi 04 Janvier 2000 : 01h00
Source : Witelson S.F. et coll. " The exceptional brain of Albert Einstein " Lancet 1999 ; 353: 2149-53. Traduit en français sous le titre " L'exceptionnel cerveau d'Einstein " dans La recherche 1999 (décembre) ; 326 : 31-35. " Controverse sur une étrange malformation " La recherche 1999 (décembre) ; 326 : 30-47.