Cancer du foie : quels symptômes ?

L’hépatocarcinome (carcinome hépatocellulaire) est le cancer du foie le plus fréquent. Il se développe le plus souvent à partir d’une maladie chronique du foie comme une cirrhose ou une hépatite. Existe-t-il des symptômes spécifiques à ce cancer qui peuvent alerter ?
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Le foie, un organe vital complexe

Le foie a pour fonction de filtrer les déchets et d’autres substances nocives présentes dans le sang. Mais il produit également de la bile et des enzymes qui facilitent la digestion, ainsi que des substances chimiques et des hormones essentielles au bon fonctionnement de l’organisme.

  • Le cancer du foie est dit « primaire » lorsqu’il débute dans le foie.

    C’est le cas de l’hépatocarcinome aussi appelé "carcinome hepatocellulaire".

  • Il est dit « secondaire »lorsque le cancer se propage au foie après s’être attaqué à un autre organe.

    Le cancer du foie secondaire est une métastase d’un autre cancer.

L’hépatocarcinome est le plus souvent découvert fortuitement

Au fil de leur développement, les cellules anormales forment des tumeurs bénignes, qui peuvent ensuite devenir malignes et donc se transformer en hépatocarcinomes. Mais ce type de cancer peut être longtemps asymptomatique, c'est-à-dire ne pas s'accompagner de symptôme. C’est ainsi que le plus souvent, le cancer du foie est découvert fortuitement, à l’occasion d’un examen motivé par un autre motif.

À un stade plus avancé, des signes peuvent se manifester :

  • Douleurs abdominales.
  • Ballonnements.
  • Perte d’appétit.
  • Perte de poids inexpliquée.
  • Nausées.
  • Vomissements.
  • Fatigue généralisée.
  • Jaunisse (jaunissement de la peau et du blanc des yeux, selles pâles, urines foncées).
  • Masse dans la région du foie.

Excepté la jaunisse (typique d’une atteinte hépatique), ces symptômes sont peu spécifiques, d’où un diagnostic rarement précoce.

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Source : Institut de veille sanitaire (InVS), Projection de l’incidence et de la mortalité par cancer en France en 2011. INCa, e-cancer.fr. La Ligue contre le cancer, http://www.ligue-cancer.net.