Santé : tout vient du ventre... et de l'intestin !
Publié le 11 Février 2013 à 0h00 par Julie Robin, journaliste santé

Ventre et santé : le rôle immunitaire de l'intestin

Les intestins ont un rôle immunitaire (de défense de l'organisme) très important. En effet, les intestins représentent une très grande surface qui est en contact avec des substances venues de l'extérieur : les aliments en cours de digestion.

Les intestins contiennent donc de très nombreuses cellules immunitaires, ainsi qu'une flore intestinale faite de bactéries qui nous aident aussi à nous défendre contre virus et bactéries.

C'est ainsi que la santé de l'intestin est liée à la résistance aux infections comme les gastro-entérites si fréquentes en hiver. Certains travaux semblent aussi montrer qu'un intestin en forme diminue le risque d'allergies alimentaires ou d'asthme (1), même si les preuves dans ce domaine sont encore à faire.

Le système nerveux de l'intestin, notre "2e cerveau"

Nos intestins renferment aussi un "deuxième cerveau": le système nerveux de l'intestin, ou système nerveux entérique (SNE) qui contrôle les fonctions digestives. Comme le cerveau, il est constitué de 100 millions de "cellules nerveuses", situés tout au long du tube digestif.

Ce "deuxième cerveau" remplit deux fonctions essentielles :

  • La régulation de la digestion (vidange de l’estomac, déplacement des aliments dans l’intestin grêle jusqu’au côlon).
  • La gestion de l’absorption des nutriments par les cellules de la paroi intestinale.

    Cette paroi joue aussi un rôle de barrière contre les agents pathogènes extérieurs.

Ce système nerveux n’a pas besoin du cerveau pour fonctionner. Ce qui ne veut pas dire qu’ils ne sont pas liés.

En effet, le cerveau est capable de moduler l’état d’activité du SNE, de le rendre plus ou moins dynamique.

Le SNE, au-delà de la digestion

Le cerveau digestif est, logiquement, en cause dans plusieurs troubles directement liés à la digestion, comme le syndrome du côlon irritable ou la maladie de Crohn.

Il peut également être impliqué dans d’autres maladies qui ne sont à priori pas liées au système digestif :

  • L’obésité qui serait due à une hyper activité du tube digestif.
  • Les maladies neuro dégénératives telles que Parkinson.

    Cette dernière pourrait être détectée plusieurs années avant le développement des signes cliniques typiques, par des lésions du système digestif.

  • Les maladies neuro psychiatriques telles que l’autisme.

    En effet, la flore intestinale semble capable d’impacter le fonctionnement du cerveau, et donc sur l’anxiété et la dépression.

Comment prendre soin de notre intestin ?

Le bon fonctionnement du système nerveux de l'intestin dépend de multiple facteurs, notamment environnementaux et génétiques, qui sont hors de notre portée.

En revanche, certains réflexes permettent de favoriser la santé de l'intestin et de la flore intestinale :

° Choisir une alimentation qui varie entre le cru et le cuit, les légumes et les viandes.

° Eviter les aliments trop gras.

° Bien s’hydrater.

° Faire du sport, l’activité physique ayant un impact direct sur la digestion.

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Source : Dr. Michel Neunlist, Directeur de l’Unité INSERM U913, l’une des composantes de l’Institut des Maladies de l’Appareil Digestif du CHU de Nantes (IMAD), dédiée à l’étude de la Neurogastroentérologie. (1): Noverr, M. Infection and Immunity, January 2005. News release, University of Michigan.
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